Пятьдесят лет назад весь западный мир потрясли негромкие сигналы, раздавшиеся со спутника. А для правительства США этот металлический шар размером с баскетбольный мяч, который пролетал над нашими головами, означал, что у него под ногами рушится земля. Если русские смогли вывести в космос полезную нагрузку, пусть чрезвычайно маленькую, это значит, что они в состоянии сбросить бомбу туда, куда пожелают. В ответ администрация Эйзенхауэра (Eisenhower) создала Национальное управление по аэронавтике и исследованию космического пространства (НАСА), которое за 12-летний срок прошло огромный путь от трудных запусков первых ракет до высадки человека на Луну.

Как низко мы пали. Сегодня самые крупные заголовки дня на космическую тему повествуют лишь об эксцентричных выходках одуревшей от любви дамы-астронавта, которая с целым набором смертельного оружия мчится через всю страну, чтобы наказать свою космическую соперницу за ее нечестивые выходки. Или задают ставший вечным вопрос о том, сможет ли космический челнок НАСА, у которого постоянно отлетают смертоносные куски от внешней обшивки баков, долететь до орбиты, а затем благополучно вернуться назад, не распавшись по пути на пылающие обломки.

Где-то по дороге работа астронавта утратила свой звездный статус и ту репутацию, которой она обладала раньше. 'Все эти рассказы о летчиках-истребителях, живших раньше на широкую ногу, как рок-звезды, стали историей', - говорит Рик Сирфосс (Rick Searfoss), бывший командир шаттла и бывший летчик-испытатель ВВС. Сирфосс сопоставляет физическую опасность космических полетов с нелегким финансовым положением астронавтов и называет эти два компонента главной нагрузкой во время полетов. 'Я как-то умудрялся жить на денежное довольствие военного. Порой было непросто. Ты летишь на этом корабле стоимостью в 2 миллиарда долларов в космический полет, который обойдется в 500 миллионов, летишь в качестве командира, и все время думаешь о денежных трудностях. Например, как наскрести денег на вечеринку, которую по традиции НАСА должен устраивать экипаж по возвращении на Землю. Возвращаясь из полета, я размышляю о том, поднимется ли у меня рука, чтобы подписать этот чек на 1000-1200 долларов, чтобы заплатить свою долю. И я начинаю думать: черт побери, стоит ли вообще летать в космос? Такая сумма - это для меня целая уйма денег'.

Да и мысли о смерти не уходят на задний план. На сегодня два экипажа из 119 совершенных полетов космических челноков погибли. Исходя из этого, получается, что у астронавта в любой момент полета есть один шанс из шестидесяти, чтобы погибнуть. 'Это ничуть не похоже на другую высокотехнологичную работу, - говорит четырежды летавший на шаттле в космос астронавт Томас Джоунс (Thomas Jones), написавший книгу 'Sky Walking: An Astronaut's Memoir' (Прогулки по небу: Мемуары астронавта), - здесь всегда присутствует элемент жизни и смерти - совсем как у военных'.

А еще следует учесть муки ожидания. Первая группа из восьми астронавтов, набранная в 1959 году, могла быть полностью уверена в том, что им всем удастся полететь. Даже в начале 90-х годов каждый из отряда астронавтов НАСА, насчитывавшего менее ста человек, мог быть уверен, что получит шанс отправиться в космос, так как ежегодно на орбиту запускалось шесть-семь челноков. Но после катастрофы 'Колумбии' в 2003 году количество полетов уменьшилось. Экипаж Международной космической станции укомплектован лишь наполовину по сравнению с изначально планировавшейся его численностью. А поскольку в 2010 году шаттл будет 'отправлен на пенсию', большого количества полетов ожидать не приходится. Это значит, что немалая по численности группа тщательно подготовленных и высококомпетентных людей вынуждена большую часть своей карьеры просиживать в кабинетах.

Но муки ожидания могут вскоре закончиться. В недалеком будущем появится новая космическая программа. На самом деле, программ будет несколько. В этом месяце мы отметили годовщину события, которое может иметь такие же значительные последствия, как и запуск спутника. 4 октября 2004 года бывший летчик-испытатель морской авиации Брайан Бинни (Brian Binnie), работавший на калифорнийскую компанию с названием Scaled Composites, полетел в космос из атмосферы на корабле SpaceShipOne. В результате он выиграл приз конкурсной программы Ansari X Prize за первый полет в космос, осуществленный без государственной поддержки. Менее чем за неделю до этого его коллега из ЮАР Майк Мелвилл (Mike Melvill) совершил полет на собственном корабле SpaceShipOne. Он состоялся после испытательного полета, совершенного 21 июня 2004 года, и Мелвилл стал первым в мире коммерческим астронавтом.

Сегодня компания Scaled Composites создает целый флот из пяти космических кораблей SpaceShipTwo для фирмы-туроператора Virgin Galactic, принадлежащей Ричарду Брэнсону (Richard Branson). Регулярные экскурсионные полеты из атмосферы планируется начать в 2009 году. В течение нескольких следующих лет сотни людей смогут купить билеты и слетать в космос, чтобы сверху посмотреть на красоты Земли и испытать невесомость, причем не только на кораблях Virgin Galactic. Компания из Оклахомы Rocketplane также планирует проведение туристических полетов. Не отстает от нее и Astrium, являющаяся подразделением авиакосмического гиганта EADS. Их примеру следуют многие другие компании.

Полеты эти - суборбитальные, они будут осуществляться из атмосферы и заканчиваться там же. Но компания Space Exploration Technologies, принадлежащая предпринимателю Элону Маску (Elon Musk), занимающемуся Интернетом - это одна из двух частных фирм, создающих ракеты, способные выводить экипаж и груз на низкую околоземную орбиту, где находится МКС. Если все будет нормально, то к 2011 году, когда Маск намерен закончить строительство ракеты, МКС будет не единственным местом на орбите, куда можно летать. Застройщик из Лас-Вегаса Роберт Байглоу (Robert Bigelow), владеющий частной компанией, расположенной на главной улице города, без лишнего шума сооружает первую в мире коммерческую космическую станцию, которая к 2012 году сможет открыть свои двери в качестве центра космического туризма или исследований. Два небольших испытательных спутника, находящихся сегодня на орбите, доказывают применимость 'надувной' технологии создания космической станции, которую Байглоу приобрел в НАСА вместе с разработавшими ее инженерами.

Все это означает, что у профессиональных астронавтов прямо перед носом есть масса беспрецедентных возможностей. 'Я думаю, мы вступаем в новую эру полетов человека в космос, - говорит Томас Джоунс, - ряды астронавтов будут усилены за счет коммерческих пилотов и гидов по смелым приключениям, которые будут сопровождать пассажиров на орбите. Это будет целая космическая отрасль, если хотите. И астронавты станут создавать свои собственные объекты для посещений на орбите, или, скорее всего, коммерческие объекты'. И все они будут получать зарплату от компаний, а не от государства.

Джоунс прогнозирует, что к 2015 году количество коммерческих астронавтов превысит число астронавтов на государственной службе. 'Это будут совершенно иные карьерные горизонты для человека, думающего о такой работе, отличные от тех, о которых мечтал я во время подготовки в 80-е годы, о которых мечтали мальчишки 60-х годов'.

Чем отличается полет, осуществляемый частной компанией, от полета в рамках государственной программы? По словам Брайна Бинни, 'в коммерческом мире временные рамки значительно сужаются'. Бинни отобрали для второго полета, необходимого для выигрыша награды X Prize, в четверг. Подготовка началась на следующий день, а уже в понедельник он отправился в космос. 'Можно сказать, что продолжительность подготовки и второго моего полета в совокупности длилась четыре дня', - говорит он.

Бинни сравнивает свой опыт с работой командира последнего экипажа, полетевшего в космос на челноке. Тому пришлось ждать в НАСА 9 лет, прежде чем он получил шанс отправиться в космос. 'Таким образом, - говорит он, - характерной особенностью коммерческих полетов в космос, если они докажут свою состоятельность, будет их высокая регулярность. А это значит, что нам не придется ждать целую вечность, чтобы получить возможность отправиться на орбиту'. Безусловно, состоятельность нужно будет подтвердить высокими показателями безопасности полетов, которые должны быть намного выше, чем у американских шаттлов.

Похоже, что процесс развития космических путешествий обречен стать копией обычных полетов на самолете. Частные компании вывели путешествия по воздуху из исключительной сферы деятельности военных и государственных органов и сначала отдали авиапутешествия в распоряжение очень богатых людей. Затем такие недорогие перевозчики, как Ryanair, начали увеличивать регулярность полетов лайнеров, что сделало полеты на самолете доступными для большего количества людей. В этом отношении путешествия в космос делают лишь первые свои шаги.

Наличие больших возможностей для полета будет означать, что астронавт завтрашнего дня должен добавить к своему и без того длинному списку навыков еще один: деловую хватку. После ухода из отряда астронавтов НАСА Сирфосс запустил вебсайт www.astronautspeaker.com и сделал вторую карьеру, общаясь с корпоративными клиентами по вопросам руководства, коллективной работы и инноваций. Свое новое деловое чутье он применил при выборе следующей работы на космическом поприще. Он пролистал постоянно расширяющийся список космических коммерческих предприятий и нашел то, что считает наиболее подходящим с технической и финансовой точки зрения для полета в космос. Свой выбор он остановил на находящейся в Калифорнии компании XCOR Aerospace, и сейчас Сирфосс проводит испытательные полеты самолетов с ракетными двигателями, а также дает консультации по разработке запланированного к созданию фирмой суборбитального космического корабля.

Коммерциализация космоса будет продолжаться и развиваться, превращая астронавтов из знаменитостей в хорошо подготовленных технических работников, которые, тем не менее, подвержены большему риску, чем все остальные. Но астронавты всегда будут следовать более высокому призванию, не ограничиваясь повседневной работой. Вспоминая свою недавнюю беседу с легендарным Нилом Армстронгом (Neil Armstrong), Бинни размышляет о роли современных коммерческих астронавтов. По его словам, это 'очень важно, это подобно тому, чтобы взять в свои руки факел, освещающий путь новому поколению мечтателей и вдохнуть новую жизнь в то дело, которому посвятили себя Нил и его товарищи'.

Майкл Бельфиор - автор книги 'Rocketeers: How a Visionary Band of Business Leaders, Engineers, and Pilots is Boldly Privatizing Space' (Ракетчики: Как группа мечтателей-бизнесменов, инженеров и летчиков смело приватизирует космос)

________________________________

Спутник как предостережение ("Los Angeles Times", США)

Пип... пип... пип... ("Los Angeles Times", США)

Как Россия потеряла Луну ("The Guardian", Великобритания)

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.