Два года назад исследователи планет сообщили об обнаружении большого соляного озера подо льдом на южном полюсе Марса, и это открытие было встречено с энтузиазмом, но и с некоторым скептицизмом. В настоящее время ученые подтвердили существование этого озера — а также обнаружили еще три.

Это открытие, о котором было рассказано в журнале Nature Astronomy, было сделано с использованием данных, полученных с помощью радара находящегося на орбите Марса космического зонда «Марс-экспресс» (Mars Express) Европейского космического агентства (European Space Agency). Произошло это после обнаружения расположенного под поверхностью озера в том же регионе в 2018 году и, если указанные открытия будут подтверждены, это будет первым случаем обнаружения жидкой воды на Красной планете и возможного места нахождения живых организмов. Однако это открытие основывалось всего на 29 наблюдениях, сделанных в период с 2012 года по 2015 год, поэтому многие специалисты заявляли о необходимости подтверждения приводимых данных. В ходе нового исследования были использованы данные 134 наблюдений в период с 2012 года по 2019 год.

«Мы идентифицировали тот же самый резервуар воды, но мы также обнаружили еще три резервуара рядом с ним, — говорит планетолог Елена Петтинелли (Elena Pettinelli) из Римского университета, один из авторов публикации. — Это комплексная система».

Эта команда использовала радар, расположенный на «Марс-экспрессе», который получил название «Передовой марсианский радар для зондирования подповерхностного слоя и ионосферы» (Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding — MARSIS) и используется сейчас для изучения региона южного полюса этой планеты. Полученный отраженный сигнал указывает на то, какого рода вещество находится в этом конкретном месте, например, скальные породы, лед или вода. Тот же самый метод используется для идентификации подземных озер на Земле. Эта команда исследователей обнаружила определенные зоны, в которых под почти километровым слоем марсианского льда может находится жидкая вода.

Обнаруженные озера занимают пространство примерно в 75 тысяч квадратных километров — это примерно соответствует одной пятой территории Германии. Ширина центрального, самого крупного озера составляет 30 километров, и вокруг него расположены еще три меньших по размеру озера, ширина каждого из которых составляет несколько километров.

Соляные озера

Низкое давление на поверхности Марса, которое является результатом отсутствия на этой планете значительной атмосферы, делает невозможным существование жидкой воды на поверхности. Однако ученые уже давно пришли к выводу, что вода может находиться под поверхностью Марса, и, возможно, когда-то, миллиарды лет назад, на этой планете существовали моря и озера. Если подобные резервуары на самом деле существуют, то они могут быть средой для существования жизни на Марсе. На Земле живые организмы способны выживать в подледниковых озерах в таких местах, как Антарктида.

Однако количество соли может оказаться проблемой. Специалисты считают, что любое подземное озеро на Марсе должно содержать довольно значительное количество соли для того, чтобы вода оставалась в жидком состоянии. Однако на большой глубине может существовать небольшое количество тепла, идущего из глубины Марса, и одного этого может быть достаточно для того, чтобы растопить лед и превратить его в воду. «С термальной точки зрения вода должна быть соленой», — отмечает Петтинелли.

Озера, в которых количество соли примерно в пять раз превышает ее содержание в морской воде, могут поддерживать жизнь, но если превышения концентрации приближается к цифре 20 по отношению к морской воде, то никакой жизни там быть уже не может, считает Джон Приску (John Priscu), эколог из расположенного в городе Бозмене Университета штата Монтана (Montana State University).

«Не так много жизни в этих соленых бассейнах Антарктики, — говорит Приску, команда которого занимается изучением микробиологии в ледяной среде. — Все там просто засолено. И то же самое может быть [на Марсе]».

Горячие дебаты

Само наличие марсианских озер все еще вызывает споры. После совершенного в 2018 году открытия ученые подняли такие проблемы, как отсутствие значительного источника тепла для превращения льда в воду. Хотя последние открытия поддерживают сделанные в 2018 году наблюдения на основе значительно большего количества данных, не все специалисты убеждены в том, что в идентифицированных регионах находится жидкая вода.

«Если светлое вещество на самом деле является жидкой водой, то тогда, по моему мнению, оно, скорее всего, может оказаться чем-то вроде шуги или талого снега», — подчеркивает Майк Сори (Mike Sori), планетарный геофизик из расположенного в городе Уэест-Лафайетт, штата Индиана, Университета Пердью (Purdue University).

Джек Холт (Jack Holt), планетолог из расположенного в Тусоне Аризонского университета (University of Arizona), считает последние полученные данные достоверными, но не уверен в правильности их интерпретации. «Я не думаю, что это озера, — говорит Холт, входящий в состав команды, занимающейся управлением радиолокатора подземного зондирования (Mars Shallow Radar sounder — SHARAD), размещенного на запущенной НАСА Марсианской исследовательской орбитальной станции (Mars Reconnaissance Orbiter). — Там недостаточно потоков тепла для поддержания соленого раствора, даже под шапкой льда».

Китайский аппарат «Тьянвень — 1», направляющийся к Марсу, возможно, предложит вариант проверки сделанных утверждений. Он достигнет орбиты Марса в феврале 2021 года и высадит на его поверхность марсоход. Кроме того, на борту этого космического аппарата находятся научные инструменты, в том числе радар, который может быть использован для проведения подобного рода исследований. «Его возможности сопоставимы с аппаратами MARSIS SHARAD, — отмечает Дэвид Фэннери (David Flannery) из расположенного в городе Брисбен, Австралия, Квинслендского технологического университета (Queensland University of Technology).

Пока еще сохраняется захватывающая вероятность того, что эти озера являются остатками влажного прошлого Марса. «Возможно, на Марсе было огромное количество воды, — говорит Петтинелли. — А если была вода, то значит была возможна и жизнь».

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.