Если и есть на свете существо, вызывающее у нас первобытный страх перед обитателями морских глубин, то это акула с гигантскими зубами. Эксперты называют ее Otodus megalodon (большой зуб). Эта 15-метровая дальняя родственника современной белой акулы была самой крупной хищной рыбой всех времен. У исключительно крупных особей рот наполнен зазубренными зубами размером с человеческую ладонь. Все, начиная с «Челюстей» Питера Бенчли, и кончая крупнобюджетным фильмом «Мег: Монстр глубины», поддерживает в нас страх перед этой акулой, хотя она жила более 2,6 миллиона лет тому назад.

Вся эта погоня за сенсациями мешала нам больше узнать об этой внушительной, пожирающей китов акуле. Например, откуда вообще появился этот мегалодон. Но чтобы получить правильное представление о его происхождении, нам надо посмотреть, как появились акулы.

Трудно с точностью определить тот момент, когда акулы стали акулами. Сейчас довольно просто посмотреть на современных рыб и сказать: это акула, а это нет. Но чем дальше мы погружаемся в глубины времен, тем больше расплываются разграничительные линии. Тем не менее, палеонтолог Кеншу Шимада (Kenshu Shimada) из Университета Де Поля говорит, что акулам как хрящевым рыбам в самом широком смысле этого слова примерно 400 миллионов лет.

Многие ранние акулы известны нам только благодаря чешуе и зубам. Одна из самых первых акул под названием Leonodus известна главным образом по своим раздвоенным зубам. Сопоставление с более поздними и лучше изученными акулами свидетельствует о том, что Leonodus по своей форме больше походил на угря, нежели на знакомых нам сегодня акул. Но ископаемых останков не очень много.

Найденный в канадской провинции Нью-Брансуик скелет помогает понять, как выглядели эти первые акулы. Эта рыба, названная Doliodus problematicus (сомнительный обманщик), является одной из самых древних акул из числа найденных учеными. У нее клиновидная голова и шипы, выпирающие из плавников и брюха. «У некоторых современных акул остались плавниковые шипы, — говорит Шимада, — Но из-за существенного уменьшения количества этих отростков современные акулы по своему внешнему виду менее «колючие» по сравнению со своими древними предками». Возможно, эти шипы защищали их от других зубастых рыб, которые в больших количествах обитали в тех же самых древних морях.

Жаль, что другие акулы не сохранились так же хорошо. Несмотря на то, что у них очень длинная история (почти в два раза длиннее, чем у динозавров), «подавляющее большинство ископаемых останков акул имеет лишь отдельные зубы», отмечает Шимада. Но есть и некоторые исключения. В известняках Бэр-Галч в Монтане, возраст которых составляет 318 миллионов лет, сохранились окаменелости акул с большим количеством деталей. Тем не менее, почти все, что нам известно о древних акулах, мы знаем по их зубам. У целой группы древних акул под названием cladodont были очень странные зубы в виде длинного центрального резца, окруженного острыми отростками поменьше. Они похожи на ужасную корону, и больше подходили для захвата скользкой добычи, нежели для ее разжевывания.

Тем не менее, мы можем многое узнать о природе этих древних пловцов благодаря тому, что они оставили после себя. Пусть их и называют «живыми реликтами», которые сохранились без изменений, нам известно, что древние акулы отличались огромным разнообразием по форме, размерам и раскраске. Похожие на угря ксенакантовые были украшены шипами, придававшими им сходство с единорогом, а стетаканты имели на голове нечто вроде щетинистой расчески. Находки в таких местах как Бэр-Галч помогают понять образ жизни этих странных форм. Одна из найденных там окаменелостей представляет собой останки двух 15-сантиметровых акул Falcatus. Похоже, они погибли в момент спаривания. Челюсти самки впились в похожее на шип головное украшение самца. Пожалуй, это может дать нам некое представление о привычках спаривания древних особей.

Даже знакомые нам виды подвергаются пересмотру. «Хорошим примером является гигантская акула из мелового периода Cretoxyrhina mantelli, найденная в Канзасе», — говорит Шимада. То обстоятельство, что зубы этой хищницы похожи на зубы современной акулы мако, заставило палеонтологов сделать предположение о связи между этим древним гигантом и современным морским демоном, передвигающимся с большой скоростью. Но потом они изменили свою точку зрения. «Небольшое количество останков скелета позволило нам точнее оценить размер тела этого вида, его форму, строение зубов и даже закономерности роста», — говорит Шимада, отмечая, что Cretoxyrhina mantelli была уникальной акулой, отличающейся от современной мако. Имея около семи метров в длину, эта «акула Гинсу» была более крупным хищником, и по своим размерам и образу жизни в большей степени походила на современную белую акулу, хотя питалась она не тюленями, а морскими рептилиями, такими как мозазавры и плезиозавры.

Изучив эту информацию, мы можем теперь обратить свои взоры на мегалодона. Как это бывает с большинством древних акул, получить представление о происхождении мегалодона мы можем в основном по зубам. По словам палеонтолога Каталины Пимьенто (Catalina Pimiento) из Университета Суонси, что касается этой знаменитой акулы, то в научном мире до сих пор идут дебаты о различных деталях, однако она убеждена, что «мегалодон принадлежит к вымершему семейству Otodontidae», которое происходит от еще более древней формы Cretalamna.

Такие споры по вопросу классификации важны не только для научного общения, но еще и из-за того, что определив ближайших родственников мегалодона, мы сможем сформировать новые представления о том, откуда взялись акулы, и как они себя вели. Например, когда ученые считали мегалодона родственником большой белой акулы, они переносили особенности поведения этой хищницы на ее более крупного родственника. Сейчас, когда ученые отдалили мегалодона от белой акулы, выяснив, что он ближе к другим «мегазубастым» акулам, у них возникают новые вопросы о хищнике, который казался им очень хорошо знакомым.

Как удалось выяснить палеонтологам, акулы, которых называют мегалодонами, появились около 20 миллионов лет назад. В связи с этим возникает вопрос, какие события того периода могли ускорить эволюцию столь устрашающей рыбы. «В тот временной период происходили многочисленные изменения в окружающей среде, включая глобальное потепление», — говорит Пимьенто. С этим может быть связана быстрая эволюция многих новых морских млекопитающих, которые были основным источником питания для мегалодона. А обильная пища стала причиной столь устрашающих размеров этого хищника. И конечно, он с самого начала присутствовал в древних морях, занимая там важное место. «Размер тела этого вида со временем менялся не очень сильно», — говорит Пимьенто. То есть, магалодон всегда был гигантом. В то время существовали и другие крупные акулы, ставшие предками большой белой, но они по своим размерам очень сильно уступали мегалодону.

Мегалодон был большой и сильный, и это пошло ему на пользу. Эта акула плавала в морях более 17 миллионов лет, постепенно доведя свою добычу до полного исчезновения. В этом ей помогли изменения температуры и уровня моря, самым серьезным образом повлиявшие на океанскую среду обитания. Нам достались зубы и позвонки, позволяющие должным образом оценить этого мощного хищника с расстояния в 2,6 миллиона лет.

Материалы ИноСМИ содержат оценки исключительно зарубежных СМИ и не отражают позицию редакции ИноСМИ.