Цены на нефть на фьючерсном рынке Нью-йоркской товарной биржи, которые обычно служат как показатели международных цен на нефть, с начала этого месяца достигли самой высокой отметки в 43 доллара США за баррель. Рост цен был вызван обеспокоенностью тем, что российский нефтяной гигант ЮКОС может быть вынужден остановить добычу нефти, а также непрекращающейся нестабильностью в Ираке, трудовыми спорами в нефтяной промышленности Нигерии и политической нестабильностью в Венесуэле.

При президенте Владимире Путине, который находится во главе государства второй срок, Россия добилась стабильного экономического роста, поддерживаемого высокими ценами на нефть. Однако администрация Путина делает шаги, которые могут привести компанию ЮКОС, играющую важную роль в российской экономике, к банкротству. Положение действительно очень странное.

В конце прошлого года налоговые органы России обвинили ЮКОС в уклонении от уплаты огромных сумм налогов. Они приказали компании выплатить налоговые задолженности за 2001 и 2002 годы в сумме 197,3 миллиарда рублей (около 6,7 миллиарда долларов США). Усугубив ситуацию, суд заморозил активы ЮКОСа, в том числе и активы его дочерних предприятий.

Замораживание активов означает не только то, что компания не сможет выплатить задолженность по налогам, но и вызывает обеспокоенность тем, что ЮКОС может уменьшить количество идущей на экспорт нефти. Из-за того, что последствия этого шага для нефтяных рынков оказались более сильными, чем ожидалось, Министерство юстиции быстро разморозило активы производственных предприятий ЮКОСа.

Тем не менее конфронтация между Кремлем и ЮКОСом становится все сильнее, и не видно никаких признаков ее урегулирования. Будучи не в состоянии выплатить задолженности по налогам из-за ограничений в свободе действий, ЮКОС оказался на грани банкротства. Если Кремль совершит ошибку, то это серьезно подорвет международное доверие к России и приведет к ухудшению инвестиционного климата.

Для президента Путина, оправдывающего "диктатуру закона" ради уничтожения коррупции, самой главной задачей было недопустить политическое вмешательство олигархов, имевших прочные связи с предыдущей администрацией и сделавших состояния на приватизации государственных предприятий. Ранее самым влиятельным олигархом был Борис Березовский, усиливший в подконтрольных ему средствах массовой информации критику г-на Путина.

После того, как г-н Березовский был вынужден уехать в изгнание, г-н Путин переключил свое внимание на Михаила Ходорковского, главу компании ЮКОС, покинувшего свой пост после того, как он был арестован по обвинению в уклонении от уплаты налогов и мошенничестве. Г-н Ходорковский, называемый богатейшим человеком России, не скрывал своих политических амбиций и открыто поддерживал оппозиционные партии на прошлогодних выборах в Государственную Думу.

Президент Путин жестко преследовал г-на Ходорковского, так как эти действия должны были послужить предупреждением другим олигархам. Сообщается, что эти меры были с одобрением встречены россиянами, испытывающими стойкую нелюбовь к богачам. По результатам недавнего опроса общественного мнения, около 30 процентов россиян поддерживают позицию администрации Путина, а 29 процентов высказались еще более решительно, заявив, что ЮКОС должен быть национализирован. Только 19 процентов респондентов сказали, что правовое преследование ЮКОСа должно быть прекращено, если компания выплатит налоговые задолженности.

В прошедшие выходные появились сообщения о том, что информированные источники не будут удивлены, если ЮКОС объявит о решении прекратить производство нефти. Эти сообщения основывались на еще одном негативном событии: второй раз за месяц ЮКОС получил предупреждение о дефолте по займу в размере 1,6 миллиарда долларов. Приводились высказывания аналитиков, предполагавших, что загнанный в угол нефтяной гигант может объявить о банкротстве, чтобы выиграть время для поиска путей спасения своих огромных активов.

Деловые круги на Западе считают дело ЮКОСа показателем зрелости демократии и политической стабильности в России. Правомерны или нет действия олигархов, если администрация Путина будет выборочно применять закон и будет проводить промышленную политику, препятствующую приватизации, то количество иностранных компаний, желающих инвестировать средства в России, неминуемо уменьшится. Все это в целом окажет негативное влияние и на мировую экономику.