В попытке сократить расходы и избежать людских потерь, производители разрабатывают маленькие авиабомбы с системой наведения, беспилотные летательные аппараты, напоминающие авиамодели и микроскопические кристаллы для пометки вражеских целей.

Испытывая возрастающее давление, направленное на ограничение его огромного бюджета, Пентагон направляет усилия на создание новых, менее громоздких видов вооружений, чтобы вести войны 21-го века.

Оружие нового поколения создается в секретных лабораториях по всей стране. При этом приоритетное значение придается компактной технике повышенной точности, которая будет наносить меньше потерь мирному населению. Пентагон все чаще вынужден отказываться от дорогостоящих, громоздких и неуклюжих систем эпохи холодной войны, которые наносят огромный материальный и людской ущерб.

В лаборатории №3 корпорации Interstate Electronics, которая расположена в Анахайме, техники в защищенных помещениях работают над созданием системы наведения GPS для шестикилограммовой «умной бомбы», которая будет крепиться к подвеске маленького низколетящего беспилотника.

Инженеры AeroVironment Inc., работающие в долине Сайми, создают миниатюрную крылатую ракету, вмещающуюся в солдатский рюкзак. Ее пуск будет производиться из миномета, и в полете ракета будет обшаривать поле боя в поисках цели противника.

А в пригороде Портленда, штат Орегон, компания Voxtel Inc. готовит невидимую аэрозоль, которой будут обрызгивать вражеских боевиков, чтобы те ярко светились в приборах ночного видения.

У всего этого миниатюрного оружия есть одна общая черта: к цели оно будет доставляться при помощи  маленьких самолетов-роботов. Беспилотникам сегодня придается большое значение, так как Пентагон увидел, насколько важную роль они сыграли в Ираке, Афганистане и, насколько известно, в ходе нападения на укрытие Усамы бен Ладена в пакистанском Абботабаде.

Сейчас инженеры из южной Калифорнии и других мест совершенствуют технологии производства беспилотников в попытке создать мощный ударный кулак из маленьких самолетов-роботов, многие из которых похожи на авиамодели, мирно жужжащие в местных парках.

Вся эта работа проводится в основном в интересах одного покупателя – Пентагона, который хочет получить 671 миллиард долларов на 2012 финансовый год. Из этой суммы на беспилотники должно уйти 4,8 миллиарда. Сумма небольшая, но доля этих расходов в оборонном бюджете постоянно растет – и сюда не включены расходы на роботизированные системы вооружений, проходящие по секретным статьям бюджета.

Эта работа проводится в момент, когда рассматриваются возможности для сокращения расходов на дорогостоящие программы вооружений, скажем, на создание амфибийных десантных боевых машин для морской пехоты и крейсеров для военно-морского флота.

Некоторые образцы миниатюрного оружия напоминают игрушки; но в действительности это новая волна самой передовой техники для современной войны, которая заставляет военных и производителей вооружений мыслить малыми масштабами и категориями. И это лишь немногие из разрабатываемых образцов, о которых сообщается.

«В арсенале у военных очень много оружия, - говорит подполковник Брэд Бич (Brad Beach), координирующий работы по созданию беспилотных летательных аппаратов для корпуса морской пехоты. – Но у нас нет миниатюрных систем».

У военных полно многотонных бетонобойных бомб, способных превращать в пыль и прах укрепленные сооружения. Но находящиеся на переднем крае в Афганистане морские пехотинцы говорят, что им срочно необходимо компактное и достаточно мощное оружие, обеспечивающее защиту от взрывных устройств, устанавливаемых боевиками на дорогах.

У морпехов уже есть маленькие разведывательные беспилотники с мощными камерами, однако им также нужны средства для уничтожения обнаруженного беспилотниками противника.

Для удовлетворения этой потребности уже три года ведется разработка шестикилограммовой управляемой «умной бомбы». На цель эта шестидесятисантиметровая бомба наводится при помощи  системы наведения с GPS, изготавливаемой в Анахайме. Бомба носит название «малый тактический боеприпас» или STM, а разрабатывает ее компания Raytheon.

«Солдаты смотрят, как плохие парни устанавливают» взрывные устройства на дороге, и «ничего не могут с этим поделать», говорит Коди Трещок (Cody Tretschok), руководящий работами в рамках этой программы в компании Raytheon. «Им приходится вызывать авиацию для нанесения авиаудара, а на это уходит от 30 до 60 минут. Времени проходит слишком много».

Идея состоит в том, что маленькую бомбу можно прикрепить к крылу самолета-разведчика на подвеске, а затем сбросить ее в указанном месте с высоты в четыре с половиной километра по координатам GPS или по системе лазерного наведения, и разнести на куски слабозащищенные цели, такие как грузовые автомобили-пикапы и личный состав противника.

У компании Raytheon пока нет контракта на производство этой бомбы, и она создает ее исключительно на собственные деньги.

«Мы предвидим потребности военных и реагируем на них с упреждением», - говорит Трещок, проводящий испытания новой бомбы на армейском полигоне Юма в Аризоне.

Точно так же, производитель беспилотников компания AeroVironment, работающая в долине Сайми, не стала дожидаться правительственного заказа, а сама начала создавать миниатюрную крылатую ракету со складывающимися крыльями, предназначенную для поиска и уничтожения близкорасположенных целей.

Эта маленькая ракета выглядит безобиднее, чем многие фейерверки, запускаемые 4 июля. Пуск ракеты производится из миномета. При ускорении ее крылья разворачиваются, и она начинает подавать видеоизображение и координаты GPS тому военнослужащему, который произвел пуск.

Этот работающий на аккумуляторе шестидесятисантиметровый беспилотный летательный аппарат оснащен крохотной боеголовкой, и управление им осуществляется дистанционно с портативной панели управления. Конструкция позволяет ракете летать над районом боевых действий как минимум пять минут, а дальность пуска составляет более полутора километров.

«Эта технология дает военнослужащему возможность точно знать, куда и когда он нанесет удар, - говорит представитель AeroVironment Стивен Гитлин (Steven Gitlin). – Все дело здесь в точности».

Критики утверждают, что эта техника может оказаться слишком неточной, и что следить за ней будет трудно, говорит военный аналитик из Института Брукингса Майкл О’Хэнлон (Michael E. O'Hanlon). Однако эта система оснащена самой современной внутренней системой наведения, и это имеет решающее значение, поскольку сегодня боевые действия часто ведутся в густонаселенных городских районах, а цели для нанесения ударов находятся внутри или рядом с населенными пунктами.

«Иногда применять оружие можно лишь тогда, когда оно маленькое. Ведь дело в том, что ты не станешь швыряться повсюду 200-килограммовыми бомбами, - добавляет О’Хэнлон. – В современной войне сопутствующий ущерб недопустим».

Зная об этом, военные начали использовать беспилотники для подсветки и засечки целей, а также для слежения за ней. Суть этих действий в том, что цель тайно помечается невидимой аэрозолью и прочими опознавательными средствами, чтобы потом не потерять ее в толпе.

Такие компании как Beaverton и Voxtel извлекли большую выгоду из тех миллионов долларов, что правительство выделяет подрядчикам на исследовательские работы. Маленькая компания со штатом в 30 человек, занимающаяся производством продукции для маркировки, предотвращающей подделку банкнот, лотерейных билетов и прочего, сегодня считает, что ее микроскопические нанокристаллы, из которых состоит невидимая аэрозоль, это как раз то, что необходимо военным.

Подсветка, засечка и слежение «это не самая актуальная тема в работе правительства», говорит глава компании Джордж Уильямс (George Williams). «В сегодняшней войне непросто выследить человека в толпе в городских условиях».

Это так. В начале года ВВС пригласили потенциальных подрядчиков представить предложения о разработке методов «пометки» целей «клубами» невидимого вещества, распыляемого с бесшумных низколетящих беспилотников.

В запросе ВВС было указано: «Одним из методов должно быть «распыление» с достаточно большой высоты (во избежание обнаружения), чтобы аэрозольное облако опускалось прямо на цель или впереди нее, если цель движущаяся».

Среди других предлагаемых методов была тайная и незаметная пометка целей при помощи «пневматического распыления» или «распыления над целью».

Поскольку военные переходят к «миниатюризации» своего арсенала вооружений, подрядчики считают, что такого рода технические решения крайне важны для общих усилий. «То, что мы делаем, это лишь часть большой и сложной системы, - заявил руководитель Voxtel Уильямс. – Мы играем незаметную роль».