Марс всегда был загадкой как для астрономов, так и для космических ученых. Спекуляции о том, есть ли условия для жизни на Красной планете, бесконечны. Добрая половина из 45 аппаратов, отправленных к Марсу из США, России, Японии, Европейского союза и Китая, либо сломалась, либо просто исчезла. Эта его зловещая особенность снискала ему славу «Планеты смерти» или Бермудского треугольника Солнечной системы.

Приметы, кажется, сбываются, так как уже возникли сомнения по судьбе российского марсианского аппарата «Фобос-Грунт», который застрял на околоземной орбите после запуска в начале ноября, и даже по Curiosity с марсианской космической лабораторией на борту, который был запущен из Флориды на прошлой неделе (статья опубликова 3 декабря - прим. ред.).

Европейское космическое агентство объявило о прекращении любых дальнейших попыток установить контакты с «Фобос-Грунт», переставшим подавать признаки жизни более недели назад. Космический корабль, который должен был опуститься на самый крупный из двух спутников Марса, Фобос, и отколоть кусок породы, чтобы с ней вернуться на Землю, в настоящее время оказался перед возможностью падения на Землю, если инженеры не смогут восстановить контроль.

Судя по докладам НАСА, Curiosity, возможно, пропустил ключевую процедуру поставленной задачи предотвращения попадания органических загрязнений с Земли на Марс. Такие процедуры тщательной планетарной защиты обязательны для всех космических аппаратов НАСА, отправляемых на другие планеты.

По данным Space.com, этим ключевым шагом планетарных мер защиты поступились в случае с Curiosity, который сейчас находится на пути к Марсу. Вопрос связан с режущей поверхностью буров на борту марсохода. «Когда разработчики проекта принимали внутреннее решение не пропускать оборудование через окончательную процедуру ультра-очистки, это означало отход от протокола планетарной защиты для миссии марсианской научной лаборатории», — сообщает веб-сайт. И, как утверждается в докладе, решение не было доведено в НАСА до руководителя проекта защиты планет вплоть до того, когда уже было поздно.

«Они не представили запрос об отклонении от выполнения своей процедуры планетарной защиты вплоть до последних месяцев. Я, конечно, рассчитываю на получение отчета об извлеченных из этого уроках, который покажет, каким образом будущие проекты будут защищены от повторения подобного процесса», — сказала Кэтрин Конли, офицер НАСА по планетарной защите.

«Космический аппарат, направляемый к потенциально обитаемой зоне на Марсе, должен быть очищен до невероятной степени, даже стерилизован. Образцы, возвращаемые на Землю, будут рассматриваться, как если бы они были очень зараженными до тех пор, пока не будет продемонстрировано обратное», — цитирует Space.com Скотта Хаббарда, бывшего сотрудника НАСА из своей штаб-квартиры в Вашингтоне.

Тем не менее, эксперты отмечают, что отклонение от протокола не повлияет на перспективы миссии. По их словам, Curiosity это не миссия по обнаружению жизни. Марсоход будет сканировать поверхность Кратера Гейла на наличие в прошлом и настоящем среды, подходящей для существования жизни. «Прямое обнаружение жизни по своей природе трудно, а некоторые утверждают, что в настоящее время невозможно, потому что нет единого мнения о том, что такое жизнь. Нет математического описания жизни наподобие определения гравитации... только ряд атрибутов, таких как сложность, размножение, обмен веществ, реакция и так далее», — сказал Хаббард.

«Мы не миссия по обнаружению жизни. Мы не имеем возможности обнаружить жизнь на поверхности Марса. Это промежуточная миссия между поиском воды и будущими полетами, которые могут предпринять попытки обнаружить жизнь», — сказал ведущий ученый Джон Гротцинджер из Калифорнийского технологического института сразу после запуска марсохода.

Марсоход стоимостью 2,5 миллиарда долларов и размером с автомобиль, который питается от плутониевого источника энергии, а не от зависящих от погоды солнечных батарей, покроет 354 миллиона миль за 254 дня, чтобы опуститься на поверхность Красной планеты. Различные инструменты грандиозного космического аппарата будут анализировать марсианскую почву и горные породы, излучение, температуру, ветер, влажность и, конечно же, будут искать углеродо-содержащие соединения, которые являются строительным материалом всех земных форм жизни. Миссия, как ожидается, продлится как минимум один марсианский год (668 марсианских суток, равных 686 земным), радиус исследований отличается большей дальностью, чем у всех предыдущих марсоходов.

Теперь вопрос ценою в миллион долларов заключается в том, сможет ли Curiosity найти крупицы данных для решения самой большой космической загадки – существуют или не существуют марсиане в гуманоидной или микробной формах.