Лас-Вегас — Четыре игрока из стартового состава «Вашингтон Кэпиталз» выстроились в понедельник вечером у синей линии, чтобы спеть национальный гимн, но Алекс Овечкин продолжал кататься, наматывая один круг за другим.


Возникает желание придать какой-то смысл обыденности, извлечь глубокое значение из такой простой вещи как созерцание льда в одиночестве перед тренировкой, чем Овечкин занимался в воскресенье. Наверное, он размышлял о важности момента, о победах на своем первом чемпионате. А может быть, и нет.


«Нет, — подтвердил Овечкин. — Я просто всегда так делаю».


Но накануне 117-й игры плейофф за свою карьеру, которая стала для него первой в финале Кубка Стэнли после 13 лет ожидания, Овечкин наверняка что-то чувствовал. Волнение, адреналин, напряжение. Так оно и было.


С бурными эмоциями он справился, надеясь на то, что будет дальше, и не думая о том, что произошло в понедельник на арене «Ти-Мобайл». А произошло там вот что: команда Овечкина потерпела невероятное поражение со счетом 4-6 от «Вегас Голден Найтс». В этой игре Овечкин отметился одной голевой передачей, несколькими бросками в створ ворот… и все.


«В следующей игре все будет иначе, — сказал хоккеист. — Вся эта нервозность, все плохое уйдет вместе с этой игрой».


А плохого для «Вашингтон Кэпиталз» в этом матче было немало. Игра началась просто с бешеной скоростью. По данным «Элиас Спортс Бюро», смены производились самыми стремительными темпами за всю историю финалов Кубка Стэнли. У линии ворот хоккеисты «Вашингтон Кэпиталз» играли слабо. Брэйден Холтби в воротах вел себя неуверенно, Том Уилсон играл опрометчиво, исподтишка ударив нападающего «Вегаса» Джонатана Маршессо в третьем периоде. А еще было не зафиксированное судьей нарушение против Райана Ривза перед тем, как он в третьем периоде забил шайбу, ставшую переломным моментом в игре.


Больше всего озадачила неэффективная игра ведущих нападающих, таких как Овечкин и блистательный центрфорвард Евгений Кузнецов, которые вместе за 19 игр отборочного тура набрали 58 очков. Но в понедельник их опередила даже четвертая линия «Вегаса», забившая три шайбы. Игроки «Вегас Голден Найтс» охотились за Овечкиным, лишая его обзора и до самого конца сводя на нет все его усилия. Когда Холтби покинул ворота, уступив место шестому полевому игроку, Томас Носек на последних секундах перехватил пас Овечкина Уилсону и забил гол в пустые ворота.


«В целом мы можем играть намного лучше, — сказал тренер Барри Троц, отвечая на вопрос о том, в полную ли силу играли Овечкин и Кузнецов. — Меня это озадачивает. Я знаю, что у нас совсем другой уровень игры. Это относится ко всему составу».


Тренер, будучи опытным дипломатом, дал весьма тактичный ответ. Троц предпочитает высказываться откровенно с глазу на глаз, как он сделал прошлым летом, приехав к Овечкину в Россию и дав ему совет, который помог этому русскому возродиться: надо расти дальше.


В лиге, которая становится все моложе и быстрее, 32-летний Овечкин просто вынужден совершенствоваться. За сезон он забил 49 шайб, а еще 12 за первые три тура отборочных игр, продемонстрировав умение играть без шайбы и голевую результативность.


«Дело не только в забитых голах, — сказал в воскресенье Троц. — Алекс понимает игру целиком».


Троц сказал, что Овечкину поставлена некая задача. Когда он вышел на лед размяться, на нем не было шлема, и его непокорные седеющие волосы напоминали шапку. Он крутил клюшкой как барабанщик своими палочками. Когда началась игра, русский играл во всех трех зонах, но с неравномерным результатом. Он неоднократно обыгрывал Луку Сбису, но просчитался в противоборстве с Уильямом Карлсоном.


Когда «Кэпиталз» остались в большинстве (это было всего один раз), Овечкин не сумел обработать пас Джона Карлсона и нанести удар, из-за чего хорошо начатая атака расстроилась. Чаще всего он находился на своей излюбленной позиции возле левого круга, выжидая, когда можно будет сделать плоский бросок. Но таких возможностей было немного.


Но когда Овечкин оказывался не на своем месте, фортуна поворачивалась к нему лицом. Приближаясь к воротам, он нанес два быстрых удара с близкой дистанции (это были единственные удары в створ), однако его кровный враг Марк-Андре Флери их отразил. В начале третьего периода Овечкин нашел узкую прореху в линии обороны и сделал передачу Уилсону, который переправил шайбу в сетку Флери, сделав счет 4-3 в пользу «Кэпиталз». В счете они вели ровно 91 секунду.


На протяжении 12 сезонов в составе «Вашингтон Кэпиталз» Овечкин, рост которого равен 190 см, а вес 106 кг, стал уникальным силовым нападающим, способным бросить шайбу мимо вратаря или через него, а уже в следующей смене провести сокрушительный силовой прием. Со временем он превратился в несколько парадоксальную фигуру. Благодаря ему «Вашингтон Кэпиталз» резко поднялась, но, как считают многие, из-за него же эта команда никогда не доходила до финала даже в Восточной конференции НХЛ.


Но если оценивать Овечкина по-честному, необходимо учитывать некоторые градации. Он играл то великолепно, то заурядно, то радовал, то разочаровывал, становился звездой в посредственных командах и падал духом в составе сильных коллективов. Но в целом за сезон он набирал в среднем по очку за игру. Игроки очень редко преуспевают так долго, не доходя при этом до финала. Только Дейв Андрейчук забил в регулярном сезоне больше голов, чем Овечкин (634 против 607), прежде чем ему удалось появиться в финале кубка.


Сидя в воскресенье в трейлере телевизионной сети «НХЛ Нетуорк» (NHL Network), бывшие игроки, а ныне аналитики Майк Рапп и Кевин Уикс оценили карьеру Овечкина во всей ее полноте.


Рапп: «На какое место поставить его сегодня в ряду величайших игроков? На тридцатое? Сороковое? А может, он выше?»


Уикс: «Наверное, он среди первых 25».


Рапп: «А если выиграет Кубок Стэнли, то войдет в первую семерку?»


Уикс кивнул в знак согласия.


Рапп: «Но это же несправедливо».


НХЛ очень повезло, что Овечкин и центрфорвард «Питтсбург Пенгвинз» Сидни Кросби дебютировали вместе после локаута в 2005 году. Две звезды своего поколения вступили в острое соперничество друг с другом — как будто они играли в теннис. Но подобно Рафаэлю Надалю, Кросби в свои величайшие моменты превосходил Овечкина, который получил множество индивидуальных почестей и наград — «Колдер Трофи» как лучший новичок, три приза Харта как самый ценный игрок в лиге, семь наград Мориса Ришара как ведущий бомбардир. Но до командного успеха Кросби ему было далеко.


Именно Кросби помог победить Россию на Олимпиаде в Ванкувере в 2010 году, забив гол в дополнительное время и обеспечив сборной Канады золотую медаль. Именно Кросби спустя четыре года завоевал золото в Сочи на родине Овечкина, когда русские вылетели из игры. И именно Кросби три раза получал Кубок Стэнли, всякий раз превосходя Овечкина.


«Если бы Ови все это время играл за „Лос-Анджелес Кингз", он бы получил свое, — заявил Рапп, игравший вместе с Кросби за „Пенгвинз". — Но он играет за соперника „Питтсбург Пенгвинз", а те побеждали каждый год. На него как будто навесили клеймо, указывающее на то, что он не знает, как добиться своего».


А еще Кросби играет за более полную, волевую и сплоченную команду. Когда «Вашингтон Кэпиталз» в 2016 и 2017 годах закончили сезон в лиге с наилучшими показателями, на них возложили большие надежды. Это усилило нагрузку и давление, которое просочилось в раздевалку, как выразился защитник Брукс Орпик (Brooks Orpik), и игроки его почувствовали.


«Но сейчас другие лошади бегут с ним наравне, — сказал Уикс об Овечкине. — Сейчас вся кавалерия там».


В составе «Кэпиталз» есть семь игроков, которые набрали в этом сезоне больше 10 очков. Все они, кроме одного (Ларса Эллера), внесли в понедельник свой вклад в игру. Когда Овечкин после матча отправился в раздевалку, он все еще тяжело дышал, измотанный высочайшим темпом игры. Штаб «Вашингтон Кэпиталз» остановил интервью на второй минуте и 37-й секунде, но Овечкин успел сказать, что ждет от команды новых успехов, и выразил надежду, что она покажет лучшие результаты.


Выступая на пресс-конференции, Овечкин немного хмурился, как и за семь минут до окончания первого периода, когда кто-то случайно попал шайбой ему по носу. Этот русский, стоявший в конце скамейки своей команды, даже глазом не моргнул. Потрепанный, но непокоренный, и ни на йоту не приблизившийся к Кубку Стэнли, Овечкин в среду получит еще один шанс.